Atingir o pico mais alto do mundo coloca os humanos em algumas das condições mais extremas do planeta

Por Brad Stulberg*

Para aqueles que não chegaram ao topo do Monte Everest, de 8.848 metros, é quase impossível imaginar o imenso desafio físico e psicológico de subir ao topo do mundo.

Eu fui até o acampamento-base, a 5.364 metros, onde há cerca de 50% do oxigênio no ar, como há no nível do mar. Mesmo naquela elevação, me sentia fraco e completamente diferente de mim mesmo.

Conforme você se aproxima do cume, o terreno é muito mais precário e o oxigênio cai para 33% do nível do mar. “É como subir escadas e segurar duas de cada três respirações”, diz Alan Arnette, que chegou ao topo em 2011 e cobre as notícias do Everest para o Outside . “E isso ao usar oxigênio engarrafado.”

Em uma tentativa de colocar em foco a loucura da Zona da Morte, eis o que acontece em seu corpo ao escalar o Everest.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Cérebro

À medida que você sobe, menos oxigênio no sangue significa menos oxigênio no cérebro. Assim como qualquer outro órgão, o cérebro declina em função quando é privado de oxigênio. Estudos mostram que o desempenho cognitivo, o humor e o funcionamento do sistema nervoso central (por exemplo, coordenação) começam a diminuir a 15.000 pés (4.572 m). Isso só piora – e se torna mais perigoso – quanto mais alto você sobe.

Em cenários terríveis, como estar em altitude extrema por longos períodos ou sem aclimatação adequada, você se torna um risco maior de edema cerebral em altitude elevada (HACE), um inchaço do cérebro.

Embora os cientistas não tenham certeza do motivo pelo qual o HACE ocorre, pode ser porque o corpo está tentando enviar mais sangue para o cérebro para compensar a diminuição de oxigênio em qualquer volume de sangue. Os sintomas comuns do HACE incluem extrema confusão e ataxia da marcha. HACE não é brincadeira. Pode progredir rapidamente e causar a morte dentro de 24 horas. O tratamento mais eficaz: descer para altitudes mais baixas imediatamente.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Pulmões

Começando a cerca de 9.000 pés (2.743 m), seus pulmões podem começar a inchar devido a uma constrição dos vasos sangüíneos, o que pode fazer com que o fluido vaze e se acumule. Isso pode levar a uma tosse persistente, respiração ofegante e maior esforço percebido após o exercício, que são comuns entre os escaladores ou mesmo apenas pessoas que viajam do nível do mar até o Colorado.

Se o inchaço em seus pulmões se agrava, no entanto, uma condição perigosa chamada edema pulmonar de alta altitude (HAPE) pode ocorrer. Os sintomas a serem observados incluem coloração azulada da pele, respiração anormalmente rápida e febre. Assim como o HACE, o tratamento mais eficaz para o HAPE é descer imediatamente, e a melhor maneira de evitá-lo é ascender lentamente e com aclimatação adequada.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Coração

Para suprir seus órgãos e músculos com oxigênio suficiente para manter o funcionamento, seu coração deve trabalhar mais em altitude. Isso se manifesta em uma combinação de aumento da frequência cardíaca (mais batimentos por minuto) e maior força por batida. Isso explica por que pode parecer que seu coração está batendo no peito, mesmo em repouso.

Além disso, seu corpo cria mais glóbulos vermelhos transportadores de oxigênio à medida que você se aclimata. Isso geralmente é útil e algo a ser desejado, mas engrossa seu sangue. Alguns pesquisadores acreditam que isso poderia precipitar ataques cardíacos naqueles já predispostos a tê-los devido a artérias obstruídas.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Olhos

Baixo oxigênio no ar pode causar espasmos nas artérias que fornecem sangue ao córtex visual, a parte do cérebro responsável pela visão. Isso explica por que os alpinistas podem experimentar a cegueira transitória. Em alguns casos, os vasos sangüíneos nos próprios olhos sofrem hemorragia. Embora isso pareça ruim, muitas vezes o único sintoma é manchas vermelhas visíveis.

Enquanto isso, o aumento da radiação ultravioleta (você está muito mais perto do sol enquanto sobe o Everest) pode levar à inflamação da córnea, a camada mais externa do olho, que resulta em algo chamado cegueira da neve. Ao contrário das hemorragias descritas acima, a cegueira da neve é muito pior do que parece. Você não só perde sua capacidade de enxergar com clareza, mas também experimenta dor intensa, lacrimejamento e a sensação de um objeto estranho preso dentro do olho. A melhor maneira de prevenir a cegueira da neve? Bons óculos de proteção contra raios UV.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Intestino

A digestão diminui em altitude devido à falta de oxigênio nos intestinos e o corpo desviando o sangue para órgãos mais críticos e os músculos que estão sendo usados ​​para escalar. Pesquisas mostram que 81% dos alpinistas experimentam náuseas e / ou vômitos como resultado. Além disso, a anorexia é quase universal naqueles que escalam o Everest, especialmente quando se aproximam do pico. Além da náusea e do vômito, os cientistas especulam que a perda de apetite também se deve ao estresse sistêmico que libera os hormônios que regulam a fome. Um estudo descobriu que os alpinistas do Everest geralmente perdem entre 4,5 e 9 kg.

De acordo com as empresas de expedições populares, as melhores coisas para comer enquanto sobe na altitude: alimentos simples que são fáceis de transportar.


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(Ilustração de Erin K Wilson)

Mãos, pés, orelhas e nariz

De acordo com a Mayo Clinic, durante a exposição a temperaturas baixas como as do Everest – que podem chegar a menos 60ºC no pico no inverno -, a princípio, você sentirá uma sensação formigante em suas extremidades externas. Com o tempo, suas extremidades ficam dormentes, o que indica o início do congelamento. Se não for coberto em camadas adicionais e aquecido rapidamente, a sua pele fica amarelada e torna-se dura e cerosa. Neste ponto, suas articulações podem parar de funcionar, pois as áreas afetadas se tornam cada vez mais suscetíveis à morte irreversível do tecido, o que requer amputação.

A melhor maneira de evitar congelamento é garantir que você tenha luvas, meias, botas e arnês de alta qualidade. Faça o que puder para minimizar a exposição ao vento, como ficar na sua barraca sempre que possível.

*Brad Stulberg (@Bstulberg ) escreve a coluna Do It Better de Outside